Die Spanische Grippe betraf die Menschen auf der ganzen Welt, als sie im März 1918 in den Vereinigten Staaten von Amerika ausbrach. Es war eine Influenza-Pandemie, die durch einen ungewöhnlichen Abkömmling des Influenzavirus vom Subtyp A/H1N1 verursacht wurde und sich zwischen 1918 – gegen Ende des Ersten Weltkriegs – und 1920 in mindestens zwei Wellen verbreitete und mindestens 25 Millionen, nach einer Bilanz der Fachzeitschrift „Bulletin of the History of Medicine“ vom Frühjahr 2002 sogar knapp 50 Millionen Todesopfer, bei einer Weltbevölkerung von etwa 1,65 Milliarden, forderte. Auch in Dänemark kamen in einem Jahr mehr als 15.000 Bürger ums Leben.

Eine ledige 35-jährige Krankenschwester aus Valby war eines der ersten Opfer der Epidemie, die Dänemark im Sommer 1918 erreicht hatte: die Spanische Grippe. Freunde und Bekannte versammelten sich an diesem Sommertag 1918 in der Kapelle auf dem Vestre-Friedhof. Auch die Presse war gekommen, um an der Beerdigung teilzunehmen. Sogar Soldaten, die an einer anderen Beerdigung teilgenommen hatten, gaben der jungen, verstorbenen Krankenschwester noch das letzte Geleit. Es war ansonsten in keiner Weise etwas, das Menschen ohne militärischen Rang zuteil wurde.

Der Grund, warum die junge Frau in ihrem Sarg zu Grabe getragen wurde, war so ungewöhnlich wie die Beerdigung selbst.

Die Krankenschwestern waren im Sommer 1918 mit den Infizierten beschäftigt. Eine mysteriöse Grippe hatte Dänemark getroffen und die Krankenzimmer waren in kürzester Zeit gefüllt.

In diesen Wochen hat eine neue Viruserkrankung, COVID-19, das Coronavirus Dänemark erreicht und in kurzer Zeit nicht nur den Alltag der Dänen sondern weltweit verändert. Aber obwohl die aktuelle Coronasituation beispiellos ist, spiegelt sie lediglich Ereignisse im Laufe der Geschichte wider – so auch das Jahr 1918, als die Spanische Grippe als gefährlicher Gast nach Dänemark kam.

Damals war die Reaktion der Behörden anders als heute. Der Alltag ging unverändert weiter. Kinder gingen zur Schule, Menschen gingen zur Arbeit und die Kinos und Theater setzten ihre geplanten Aufführungen fort. Wenn heute anders reagiert wird, ist es teilweise auf das historische Wissen früherer Epidemien zurückzuführen.

„Angesichts solcher neuen Virusepidemien sind die Geschichtsbücher eines unserer wichtigsten Quellen, denn die Geschichte kann uns sagen, was in der Vergangenheit wozu beigetragen hat, die Ausbreitung von Infektionen zu verzögern und zu verlangsamen“, sagt Lone Simonsen, Professorin für öffentliche Gesundheitswissenschaften an der Roskilde Universitet und Expertin für historische Epidemien und Pandemien.

Gehen wir also zurück ins Jahr 1918, um zu sehen, wie es verlief, als die Spanische Grippe nach Dänemark kam.

Der Sommer 1918 wurde ein ungewöhnlicher Sommer – nicht wegen einer Hitzewelle oder der Aussicht auf eine schlechte Ernte, sondern wegen der mysteriösen Krankheit, die der Krankenschwester Mathilde Nielsen das Leben gekostet hat. Was im Frühsommer 1918 mit einigen Infektionsfällen im ganzen Land begann, vervielfachte sich im Laufe der Sommertage.

Die Krankheit breitete sich schnell und aggressiv aus. Ein Arzt in København verzeichnete Anfang Juli 842 Infektionen pro Woche – und 3.862 in der darauf folgenden Woche. Die Ärzte des Landes mussten in der Sommerhitze herumlaufen, um Influenzapatienten zu behandeln, obwohl ihnen völlig unbekannt war, was die Ursache der Krankheit war.

Es war überraschend, dass die Grippeepidemie mitten in der Sommerhitze auftrat. In der Regel waren die Menschen wie heute in den Wintermonaten an die Grippe gewöhnt.

Noch verwunderlicher war jedoch, dass vor allem junge Menschen im Alter von 20 bis 40 Jahren betroffen waren. Normalerweise waren von einer Grippe sehr kleine Kinder und alte und gebrechliche Menschen betroffen. Als der August sich seinem Ende näherte, glaubte man, das Schlimmste sei jetzt vorbei. Aber als der Sommer in den Herbst überging, war es schwer zu ignorieren, dass die Epidemie noch viel Leben in sich hatte.

Die zweite Grippewelle zog über das Land. Am 3. November 1918 standen auf dem Assistens-Friedhof in Nørrebro, København, nicht weniger als 58 Särge zur Beerdigung bereit. Und es waren nur die Beerdigungen dieses Tages. Wie die 35-jährige Mathilde Nielsen war ein großer Teil der mehr als 15.000 dänischen Todesopfer junge und ansonsten gesunde Menschen.

„Die Krankheit hat ganze und halbe Familien im ganzen Land ausgerottet. Es hat die dänische Geschichte geprägt, und es ist schwer zu verstehen, wie traumatisch es gewesen sein muss“, sagt Tommy Heisz, Journalist und Schriftsteller.

Im Jahr 1918 gab es noch kein Penicillin und keine Antibiotika. Wenn jemand von einer bakteriellen Lungenentzündung betroffen wurde, war dieses so gut wie ein Todesurteil – und das war bei vielen Menschen der Fall, die von der Spanischen Grippe infiziert wurden. Lungenentzündung war eine der häufigsten Begleiterkrankungen.

Viele Schulen wurden während der zweiten Welle der Epidemie geschlossen, um die Ausbreitung der Infektion zu verhindern. In den geschlossenen Schulen eröffneten in mehreren Orten Notfallküchen, in denen Freiwillige für die von den Spanischen Grippe betroffenen Familien kochten.

Im Jahr 2018 wurde das Buch von Tommy Heisz „Den spanske syge – Da historiens mest dødbringende epidemi kom til Danmark“ (Die Spanische Grippe – Als die tödlichste Epidemie der Geschichte nach Dänemark kam) veröffentlicht. Er ist einer der wenigen Menschen im Land, die sich mit den historischen Berichten der Spanischen Grippe in Dänemark befasst haben.

Bei seinen Recherchen in den Archiven war er schnell von den persönlichen Geschichten beeindruckt, die die Epidemie begleiteten. Nach seiner Meinung sagt die Epidemie viel darüber aus, wie Menschen und die Gesellschaft in Krisenzeiten reagieren.

„Ich war besonders berührt von der Entstehung der Zivilgesellschaft, die denen geholfen haben, die Hilfe brauchten. Viele Kinder wurden Waisen, weil besonders junge Erwachsene mit Kindern starben. In einigen Geschichten aus dieser Zeit können wir lesen, wie Nachbarn die Kinder toter Eltern, wenn möglich, einfach aufgenommen haben“, sagt Tommy Heisz.

Nicht nur in Dänemark trat die tödliche Krankheit auf. Wahrscheinlich wurde die Krankheit von amerikanischen Soldaten verbreitet. Von den USA im Westen bis zu den entlegensten pazifischen Inseln im Osten waren Menschen davonbetroffen, und heute wird geschätzt, dass die Krankheit weltweit für mehr als 50 Millionen Todesfälle verantwortlich war. Mit anderen Worten, starben zweieinhalbmal so viele Menschen an den Folgen der Spanischen Grippe wie während des Ersten Weltkriegs, der 1918 im November endete.

Trotz ihres Namens begannen die Spanische Grippe vermutlich in US-Militärlagern. Dort wurden im Frühjahr 1918 die ersten Krankheitsfälle festgestellt. Der Erste Weltkrieg tobte immer noch, und die Militärausbildungslager in Amerika waren voller junge Männer, die von Lager zu Lager geschickt wurden, und sobald sie ausgebildet und bereit waren, wurden sie per Schiff nach Europa geschickt, um an den Kämpfen teilzunehmen.

Im April erreichte die Krankheit Frankreich und von dort aus ging es dann sehr schnell. Es verbreitete sich von den Militärlagern, von den Schützengräben und von den Kriegslazaretten aus in die Städte, in die Häfen, zu den Bahnhöfen und darüber hinaus in die Welt.

Die Københavnerne konnten den Ersten Weltkrieg vor Dänemarks Türen als Zuschauer verfolgen. Dänemark war während des Krieges neutral.

Die Welt war 1918 global geworden – und das nicht nur wegen des Weltkrieges. Auch Zivilisten reisten und bewegten sich über Grenzen und über die Weltmeere. Es gab der Spanischen Grippe Möglichkeiten wie nie zuvor, sich viel schneller zu verbreiten, als es in früheren Epidemien möglich gewesen war. Das Virus musste nicht mehr mit der Pferdekutsche oder zu Fuß reisen. Jetzt konnte es einen Zug, ein Auto, ein Schiff und gar die ersten Flugzeuge nehmen, die sich schneller als jedes Verkehrsmittel je zuvor fortbewegten.

Im Laufe der Wochen und Monate breitete sich die Krankheit aus und bald wurden Fälle in den meisten Teilen der Welt registriert. Deshalb wird die Spanische Grippe heute als die erste Pandemie auf der Welt bezeichnet: die erste globale Epidemie.

Dänemark wurde von der Spanischen Grippe in Wellen überrollt. Die erste Welle kam im Sommer 1918, die zweite Welle im Herbst. Es war die Herbstepidemie, die der dänischen Gesellschaft das Genick brach, und erst im Oktober 1918 ergriffen die Behörden die ersten Maßnahmen. Das erklärt Mathias Mølbak Ingholt, Doktorand in Geschichte der öffentlichen Gesundheit an der Roskilde Universitet. „Die Behörden haben es zunächst sehr entspannt aufgenommen. Sie können zum Beispiel daran sehen, dass der Stadtarzt in København im Frühherbst 1918 immer noch der Meinung war, dass es wahrscheinlich nur darum ging, zwar gegen eine starke aber ganz normale Grippe vorzugehen.

Empfehlungen des Nationalen Gesundheitsamtes zur Verhinderung der Ausbreitung der Influenza während der zweiten Welle der Spanischen Grippe in Dänemark im Oktober 1918

In der Presse war die Krankheit schon von Beginn an verfolgt worden, bevor sie nach Dänemark kam, und unter den Journalisten gab es ziemlich unterschiedliche Meinungen darüber, wie ernst die Krankheit genommen werden sollte. Dieses änderte sich jedoch abrupt, als sich die Krankheit in Dänemark ausbreitete.

„Sie sehen, dass die Zeitungen und die Morgenzeitschriften beginnen, sich kritisch mit den Behörden zu befassen, und Sie sehen Schlagzeilen im Stil von ,Werden sie überhaupt etwas tun?’“, sagt Mathias Mølbak Ingholt.

Und aus den Zeitungen kann man klar verfolgen, wie sich die Krankheit auf die dänische Gesellschaft auswirkte. Die Bestattungsanzeigen sprachen für sich.

Eine Krankheit wie die Spanische Grippe war zu einer Zeit vor dem schon damals modernen Wohlfahrtsstaat eine Herausforderung für die dänischen Krankenhäuser. Es gab für die Zeit gut ausgestattete Krankenhäuser, gute Ärzte und Krankenschwestern, aber das Gesundheitssystem war in keiner Weise auf eine Epidemie wie die Spanische Grippe eingerichtet. Man traf auch Vorsichtsmaßnahmen und bat die Leute, darauf zu achten, die Kranken so gut wie möglich zu isolieren, aber oft war es zu spät und zudem war es bei den damaligen Wohnverhältnissen kaum möglich. So waren viele Krankenhäuser völlig überfüllt, als die Epidemiewellen über das Land zogen.

Da die Grippe um sich griff, mussten Ärzte Masken tragen, um sich nicht selbst anzustecken.

Es machte es für die böse, gefährliche Krankheit nicht einfacher. Die Symptome waren bei der Grippe oft ganz normal. Die Infizierten hatten Kopfschmerzen, Fieber und Übelkeit. Im schlimmsten Fall entwickelten sich die Symptome jedoch so schwerwiegend, dass sie die Infizierten zunächst völlig schwächten und sie dann daran starben.

Kopfschmerzen wurden so beschrieben, als würde mit einem Hammer von der Innenseite des Kopfes nach außen gehämmert. Extreme Schmerzen im unteren Rücken und in den Gelenken, Erbrechen und hohes Fieber traten auf. Viele lagen mehrere Tage mit 40° Celsius im Fieber.

In einigen Fällen verhielt sich die Grippe anders. Dann löste das Virus eine Überreaktion in den gesunden Zellen des Körpers aus, was mit anderen Worten bedeutete, dass das Immunsystem begann, den Körper von innen heraus zu zersetzen.

Doch auch wenn die Grippe überstanden war, gab es noch keinen Grund, sich zu beruhigen und sicher zu fühlen. Das Risiko einer nachfolgenden Lungenentzündung war weiterhin sehr hoch, da das Immunsystem nach der langen Grippe so geschwächt war, dass eine nachfolgende Lungenentzündung nahezu mit Sicherheit zum Tod führte.

Wenn Sie sich fragen, ob Sie vielleicht nicht wirklich über diese tödliche Krankheit Bescheid wissen, die Dänemark und die Welt vor etwas mehr als 100 Jahren wie ein Wirbelwind getroffen hat, dann ist das kein Wunder. Die Epidemie ist im Laufe der Zeit aus den Geschichtsbüchern nahezu verschwunden.

„Es war eigentlich die erste Epidemie der Geschichte nach der Pest, die unter dem Namen ,Der schwarze Tod‘ im Mittelalter ein Drittel der europäischen Bevölkerung auslöschte. Während der Spanischen Grippe war es schwierig, einen Dänen zu finden, der von der Krankheit nicht betroffen war, weil er sie selber oder jemand aus der Verwandschaft verloren hatte. Aber trotzdem ist due Epidemie nie Teil der dänischen Geschichte geworden“, sagt der Arzt und Historiker Hans Trier, der 2018 das Buch „Angst og engle – den spanske syge i Danmark“ (Angst und Engel – die Spanische Grippe in Dänemark) veröffentlichte.

Zeitungen spielten während der Epidemie eine entscheidende Rolle, da die Bürger in den Zeitungen den Prozess verfolgen konnten – ob neue Krankenhäuser eröffnet wurden oder wie viele jetzt tot oder infiziert waren.

Andere Epidemien der Vergangenheit, wie Pest und Cholera, haben einen hohen historischen Stellenwert erlangt, und laut Hans Trier gibt es wahrscheinlich auch mehrere Gründe, warum die Spanische Grippe ein wenig in Vergessenheit geraten ist. „Aus medizinischer Sicht war es kein Erfolg, weil man die Ausbreitung nicht stoppen konnte. Es war auch keine Krankheit, bei der man einen bahnbrechenden Heilungserfolg verzeichnen konnte“, sagt er.

Darüber hinaus hat Hans Trier keinen Zweifel daran, dass die Krankheit von den wichtigsten politischen Ereignissen der Zeit wie dem Ende des Ersten Weltkriegs und Unruhen in vielen Ländern überschattet wurde.

Die Erkrankten an der Spanischen Grippe verloren 1919 zunehmend an Aufmerksamkeit in Dänemark und weltweit starb die Epidemie im Laufe des Jahres 1920 aus. Bis dahin hatten zwischen 15.000 und 18.000 Dänen infolge der Krankheit ihr Leben verloren. Das entsprach 0,5 Prozent der Bevölkerung.

Aber können wir die Geschichte der Spanischen Grippe heute 100 Jahre später für etwas nutzen? Die Antwort lautet ja, wenn man Hans Trier und Tommy Heisz fragt. „Diese Krankheit ist völlig willkürlich aufgetreten. In der Geschichte der Spanischen Grippe gibt es auch viele Überlieferungen der menschlichen Angst, die einsetzt, wenn Kräfte von außen auf uns Menschen zukommen, die wir nicht kontrollieren können – und wir nicht wissen, wie sie ausgehen“, sagt Tommy Heisz und fährt fort: „Obwohl sich unsere Gesellschaft seit 1918 weiterentwickelt hat, ist es immer noch interessant zu untersuchen, wie die Menschheit bei solch gewalttätigen Ereignissen reagiert, damit wir klüger über uns selbst werden können.“

Die Krankenzimmer waren mit Spanischer Grippe Patienten gefüllt, in denen die Patienten nebeneinander lagen.

Der Arzt und Historiker Hans Trier glaubt auch, dass es einen guten Grund gibt, sich aus historischer und medizinischer Sicht mit den Erkrankten an der Spanischen Grippe auseinanderzusetzen. „Je mehr wir über die Krankheiten der Vergangenheit wissen und wie sie sich auf die Gesellschaft auswirken, desto besser sind wir für die Krankheiten der Zukunft gerüstet“, sagt Hans Trier.

Dieses zeigt sich unter anderem während der aktuellen Coronarpandemie. Lone Simonsen von der Roskilde Universitet sagt, dass die Taktik des „Abflachens der Krankheit“, um einen sehr starken Anstieg der Anzahl von Patienten und Krankenhausaufenthalten zu vermeiden, unter anderem aus einer Studie der Spanischen Grippe in den Vereinigten Staaten stammt, in der untersucht wurde, wie unterschiedlich Interventionen waren, um die Infektionskurve zu beeinflussen.

„Unser Wissen der von der Spanischen Grippe Betroffenen zeigt deutlich, dass es ein wirksames Instrument ist, frühzeitig auf solche Epidemien zu reagieren, wenn man eine große und schnelle Ausbreitung von Infektionen vermeiden möchte.

von

Günter Schwarz – 24.03.2020